O óleo essencial de hortelã-pimenta é obtido por destilação da parte aérea de várias espécies do gênero Mentha, sendo a mais utilizada a espécie Mentha piperita devido ao seu alto teor de óleo essencial e sua qualidade. A composição do seu óleo essencial é responsável pela maioria das propriedades atribuídas à menta e pelas qualidades que mais se valorizam desta planta.

Não existe uma fórmula de composição exata, pois a porcentagem de cada componente pode variar dependendo das condições de cultivo e colheita da planta, bem como do processo de extração ou destilação. As principais substâncias que podemos encontrar no óleo essencial de hortelã-pimenta e suas proporções são:

  • Mentol com 30 – 55%
  • Queixo 14 – 32%
  • Acetato de metila 2,8 – 10%
  • Isomentona 1,5 – 10%
  • Mentofurano: 1-9%
  • Cineol: 3,5 – 14%
  • Limoneno: 1 – 5%
  • Isopulegol: até 0,2%
  • Carvone: até 1%

O mentofurano e o pulegone como substâncias isoladas estão proibidos para uso alimentar na Europa.

Componentes principais

Mentol

O mentol é responsável pelo cheiro característico de menta desse óleo essencial e por grande parte de seu sabor. O mentol é um álcool secundário que, à temperatura ambiente, é um sólido com um toque ceroso. Ele pode ser separado do óleo essencial de hortelã-pimenta por resfriamento e filtragem (o mentol torna-se sólido e podemos separá-lo do resto dos componentes que permanecem líquidos).

Queixo e isomentona

A isomentona é um precursor da mentona e a mentona é a molécula anterior ao mentol durante o processo de síntese nas glândulas localizadas nas folhas de hortelã. A mudança de mentona para mentol é catalisada por uma enzima que é um dos principais objetivos das modificações genéticas realizadas por empresas de biotecnologia que buscam um maior teor de mentol.

Acetato de metila

O acetato de mentol é amplamente utilizado como agente aromatizante em muitos produtos alimentícios devido ao seu aroma mentolado, frutado e fresco. O acetato de mentol, também conhecido como acetato de mentol, é uma substância que também é encontrada em frutas como manga, suco de laranja, framboesa e plantas como gengibre e eucalipto.

Mentofurano e pulegone

Essas duas substâncias estão naturalmente presentes no óleo essencial de hortelã-pimenta. Como substâncias químicas isoladas, têm sido amplamente utilizadas para dar sabor a doces, gomas de mascar e bebidas de todos os tipos, principalmente as alcoólicas, mas atualmente seu uso como aditivo alimentar é proibido em toda a União Europeia devido principalmente à sua hepatotoxicidade 3 . Na hortelã-pimenta, o mentofurano é um derivado metabólico do pulegone. Também podemos encontrar mentofurano e pulegone no poejo, orégãos, chá e algumas leguminosas.

Cineol

O cineol, ou eucaliptol se isolado do óleo essencial de eucalipto, é uma substância com efeito broncodilatador, antiinflamatório e mucolítico e pode ser útil no tratamento de algumas doenças respiratórias 4 .

Limonene

O limoneno é uma substância encontrada em altas concentrações na casca das frutas cítricas e, em menor grau, em outras frutas e vegetais, como o óleo essencial de hortelã-pimenta. É a substância responsável pelo cheiro do limão . O Limoneno tem múltiplas e variadas utilizações, entre as quais se destaca a sua utilização como aditivo alimentar (aromatizante), embora a sua maior popularidade atualmente seja como solvente biodegradável, sendo utilizado, por exemplo, em máquinas de lavar louça ecológicas e como solvente industrial. Também é usado como repelente de insetos ou como molécula de partida para a síntese de outros compostos, como a carvona.

Carvona

A carvona é encontrada em pequenas quantidades no óleo essencial de hortelã-pimenta ( Mentha piperita ), mas pode estar em até 60% ou mais no óleo essencial de outras balas, como a hortelã-pimenta ( Mentha spicata ). O Carvone é usado como aditivo alimentar e em cosméticos. A maior parte da carvona usada não é natural, mas sintetizada a partir do limoneno.