A menopausa e o climatério são duas etapas da vida da mulher que correspondem a fortes alterações hormonais e a uma transição do estado fisiológico . Como a puberdade e outros estágios fisiológicos, os hormônios envolvidos são os hormônios sexuais.

Tanto a menopausa quanto o climatério estão relacionados ao declínio da função ovariana que ocorre na meia-idade e é muito comum que os dois termos sejam usados indistintamente. No entanto, do ponto de vista médico, cada um se refere a diferentes períodos e eventos específicos.

A definição mais comum de menopausa é a cessação permanente da menstruação . Os folículos ovarianos cessam sua atividade e, como consequência, os níveis de estrogênio caem drasticamente. É um evento fisiológico que ocorre geralmente entre as idades de 40 e 60 anos, com média de idade em torno de 48 anos. O desaparecimento da menstruação antes dos 40 é geralmente considerado menopausa precoce.

A cessação permanente da menstruação não é um evento drástico que ocorre repentinamente, mas é precedida pela pré-menopausa , um período de mudanças graduais que podem começar meses a anos antes da menopausa. A atividade dos folículos ovarianos começa a diminuir e os ciclos menstruais parecem cada vez mais curtos e irregulares.

Entre a pré-menopausa e a menopausa ocorre a perimenopausa , um período com menstruações muito irregulares e frequentemente com hipermenorreia. A função ovariana continua a declinar até que a menstruação desapareça completamente (amenorreia) e a menopausa seja estabelecida.

Após a menopausa, inicia-se um período em que as alterações e os sinais relacionados ao declínio da função ovariana continuam a ocorrer. Este período após a última menstruação é conhecido como pós-menopausa .

O climatério , ao contrário da menopausa, não é um evento específico, mas é todo o período de declínio progressivo da função ovariana e seus efeitos . Ou seja, o climatério (do gregoː klimater, passo ou passo) abrange toda a pré-menopausa, perimenopausa, menopausa e pós-menopausa. O climatério seria a etapa vital entre a maturidade sexual e a senescência da mulher .

No caso dos homens, o estágio entre a maturidade sexual e a senescência é denominado andropausa ou climatério masculino , e é caracterizado pela diminuição dos níveis de andrógenos e seus efeitos, principalmente a testosterona.