A maioria das estrelas da Via Láctea são invisíveis aos nossos olhos e instrumentos de observação.

A Via Láctea é a galáxia em que o Sistema Solar está, a galáxia em que nosso planeta está. A olho nu e em noites escuras com céu claro, podemos ver uma parte da galáxia a olho nu como uma densa faixa de estrelas cruzando o céu .

A olho nu, cerca de 2.500 estrelas podem ser vistas de qualquer lugar do planeta. Aproximadamente entre 4 e 5 mil em cada hemisfério . Com a ajuda de binóculos ou telescópios, até 8.000 podem ser vistas, mas ainda é um número muito menor do que o número real de estrelas da Via Láctea.

Mas quantas estrelas existem exatamente? É uma pergunta muito difícil de responder. Impossível hoje. A verdade é que não sabemos. Não podemos contar todas as estrelas da Via Láctea, mas podemos fazer estimativas com métodos diferentes que nos fornecem intervalos aproximados .

Uma das estimativas mais difundidas entre os astrônomos é que a Via Láctea contém entre 200 e 400 bilhões de estrelas , embora algumas estimativas cheguem a 1 trilhão de estrelas (10 12 ) .

Estrutura da Via Láctea

A própria estrutura da Via Láctea é a principal razão pela qual só podemos ver uma pequena fração das estrelas que sua própria galáxia contém, mesmo com telescópios grandes e sofisticados.

A Via Láctea é uma galáxia em espiral . É como um disco com braços que giram em torno de um centro. Neste disco, a grande maioria das estrelas da galáxia estão amontoadas com grandes nuvens de poeira e gás.

Ilustração artística da Via Láctea com a posição aproximada do Sol (NASA Jet Propulsion Laboratory )

O diâmetro total da Via Láctea é de aproximadamente 100.000 anos-luz e a espessura média é estimada em 1.000 anos-luz . O Sistema Solar está localizado em um dos braços galácticos a cerca de 30 mil anos-luz do centro da galáxia .

Entre o centro da galáxia e nós, naqueles 30 mil anos-luz, existe um número enorme de estrelas.

Simplesmente não podemos ver o outro lado da galáxia. As estrelas do disco galáctico nos impedem de fazer isso. Mas não podemos nem contar todas as estrelas próximas. A luz de uma estrela próxima pode ser borrada pela luz de uma estrela mais brilhante atrás dela ou pela luz de um aglomerado de estrelas próximas.

As estrelas mais distantes visíveis a olho nu estão a aproximadamente 1000 anos-luz de distância, com algumas exceções para estrelas muito brilhantes. Na Via Láctea existem muitas estrelas muito brilhantes que deveriam ser vistas da Terra, mas além das estrelas, na Via Láctea também existem enormes nuvens de poeira e gás que tornam difícil ver o que está por trás.

As vastas massas de poeira e gás podem ser vistas no céu noturno ao observar a Via Láctea. É o fundo difuso com áreas escuras e áreas brilhantes que acompanha a faixa de estrelas que atravessa o céu. O que realmente vemos no céu seria o disco galáctico de dentro, de nossa posição no braço da espiral.

Via Láctea – Atacama

Estimativa do número de estrelas

Vários métodos são usados ​​para superar obstáculos visuais e estimar o número de estrelas na Via Láctea. Por exemplo, telescópios infravermelhos (sensíveis ao calor) podem ser usados para “ver” através do gás e da poeira. Entre eles podemos citar o COBE (Cosmic Background Explorer), o Telescópio Espacial Spitzer, o Wide-field Infrared Survey Explorer ou o Herschel Space Observatory.

Mas você nem consegue ver todas as estrelas com esses instrumentos. Os astrônomos são forçados a estimar o número de estrelas a partir da observação de outros fenômenos.

Ao seguir a órbita das estrelas visíveis da Via Láctea, foi possível medir a velocidade e o período de rotação da galáxia . De nossa posição no Sistema Solar, o período de rotação é de cerca de 225-250 milhões de anos .

A partir desses dados foi possível estimar a quantidade média de massa e, da massa total, estimar que pode haver entre 200 e 400 bilhões de estrelas na Via Láctea.

Mas são estimativas com uma grande margem de erro . Em primeiro lugar, são estimativas obtidas por sua vez a partir de estimativas. E, em segundo lugar, uma massa estelar média deve ser assumida. O Sol pode ser tomado como uma representação, mas existem estrelas com uma massa muito menor e existem estrelas com uma massa muito maior.

Portanto, essas estimativas devem ser tomadas pelo que são, um número para se ter uma ideia do número de estrelas que poderiam estar em nossa galáxia.

Nossa tecnologia pode um dia ser capaz de resolver o problema, ver através da poeira ou enviar sondas espaciais que tiram fotos do outro lado da galáxia. Até então, as estimativas são o que temos.