O petróleo e outros hidrocarbonetos naturais, como o gás natural, são formados pela decomposição de matéria orgânica sob alta pressão e alta temperatura em um processo geológico que dura de centenas de milhares a vários milhões de anos .

Essa é a ideia assumida e difundida entre os cientistas e a população em geral, e é o caso da natureza como mostra o estudo dos biomarcadores encontrados no óleo.

Porém, em laboratório, tem sido possível obter hidrocarbonetos semelhantes ao petróleo em questão de dias , até minutos , embora não seja um procedimento economicamente muito lucrativo e nem evite os problemas de poluição decorrentes de sua combustão.

Como o óleo é formado?

O petróleo é formado principalmente por depósitos sedimentares no fundo do oceano . Quando o plâncton, as algas e outros organismos marinhos morrem, eles caem no fundo do mar e formam acumulações de matéria orgânica em decomposição junto com depósitos minerais.

Nas zonas de subducção das placas tectônicas, esses aglomerados sedimentares afundam até camadas profundas da crosta terrestre, sendo submetidos a um aumento progressivo de pressão e temperatura .

Proteínas e carboidratos, incluindo lignina e celulose, rapidamente se decompõem em aminoácidos e açúcares. Outra fração da matéria orgânica, principalmente lipídios , é conservada em sedimentos e contém os precursores de substâncias encontradas no petróleo bruto.

À medida que mais e mais camadas de sedimentos se acumulam, as camadas inferiores são compactadas pelo aumento da pressão . E conforme a pressão aumenta, a temperatura também aumenta .

O calor catalisa a transformação dessas moléculas orgânicas em moléculas muito mais complexas e pesadas, chamadas de querogênios . Os querógenos, junto com os lipídios conservados nos sedimentos, constituem a matéria-prima que será convertida em óleo.

Quando os querogênios são enterrados a uma profundidade de 1,5 – 5 km , a temperatura chega a 30 – 150 ºC . Ao longo de vários milhões de anos, as ligações de carbono nos querogênios são quebradas, um processo conhecido como craqueamento , e os hidrocarbonetos simples que conhecemos como óleo são formados.

Metano, propano, asfaltenos ou propileno são exemplos de hidrocarbonetos que podem ser encontrados no petróleo bruto. Alguns desses hidrocarbonetos são líquidos e outros são gasosos. A forma gasosa é conhecida como gás natural e petróleo líquido.

Quando os querogênios são transformados em gás ou líquido, ocorre uma expansão devido ao maior volume que ocupam no estado gasoso e líquido. A expansão cria um aumento na pressão até que, eventualmente, as rochas circundantes se quebrem e o gás natural ou óleo possa escapar e formar bolsões em áreas onde a pressão é mais baixa.

Geralmente, o óleo sobe através de rochas permeáveis ao óleo , por exemplo , rochas do tipo arenito , até encontrar uma camada de rocha impermeável que o retém, principalmente rochas argilosas.

O processo total pode durar de centenas de milhares a vários milhões de anos , até dezenas de milhões de anos, dependendo da quantidade e da velocidade de sedimentação da matéria orgânica e da velocidade de sepultamento e movimentos tectônicos.

Galeria

Pedra calcária de petróleoMigração de óleo através de rochas de depósitoEstrutura de um campo de petróleo primário