Os ruminantes são animais capazes de se alimentar de produtos vegetais por meio de sua fermentação em câmaras estomacais especializadas por meio de simbiose com bactérias. Todo o processo é chamado de ruminação e envolve uma digestão em dois estágios. O alimento é primeiro mastigado e engolido, e então o alimento semi-digerido é regurgitado de volta à boca para remasticação, adição de saliva e deglutição novamente.

As 4 câmaras do estômago

É muito comum que os ruminantes sejam poligástricos e tenham quatro estômagos , mas na realidade esses 4 estômagos podem ser entendidos como um único estômago com quatro câmaras:

  • Rumen
  • Retículo
  • Omaso
  • Abomasum

Sistema digestivo de ruminantes

A digestão dos ruminantes começa com uma primeira ingestão de alimentos vegetais que chegam à primeira câmara do estômago, o rúmen, onde são parcialmente digeridos pela fermentação de bactérias e, em menor grau, de protozoários e fungos. A fermentação bacteriana decompõe a celulose e a hemicelulose, que são os principais carboidratos presentes na grama, folhas, raízes e outras partes das plantas.

Do rúmen, o alimento parcialmente digerido é regurgitado de volta para a boca pelo esôfago, mastigado novamente, remixado com saliva e novamente engolido. Devido à ruminação, é muito comum ver ruminantes mastigando por horas, principalmente quando estão em repouso e não estão ingerindo novos alimentos. Quando a consistência do bolo alimentar é adequada, o bolo alimentar passa para a segunda câmara do estômago, o retículo, onde novamente sofre fermentação por microrganismos.

A fermentação bacteriana degrada a celulose e a hemicelulose em glicose e a maior parte dessa glicose é, por sua vez, usada pela flora das câmaras do estômago, produzindo vários ácidos carboxílicos voláteis , como os ácidos acético, propiônico e butírico, que são a principal fonte de energia para os ruminantes.

Os microrganismos também degradam outros componentes da planta, como o ácido fítico, do qual os ruminantes obtêm fósforo. A fermentação ruminal também fornece aos ruminantes as vitaminas B e a vitamina K de que precisam. Sem a ação das bactérias, os ruminantes não conseguiam digerir a celulose ou obter essas vitaminas essenciais para eles.

Do retículo, o bolo alimentar passa para o omaso e o abomaso, onde outros nutrientes são extraídos e absorvidos. Por exemplo, no abomaso, os próprios microrganismos são digeridos e constituem a principal fonte de proteína para os ruminantes . Os restos não utilizados chegam ao intestino para formar fezes.

Psuedoruminantes

É comum falar de ruminantes como sinônimo de falar de mamíferos da subordem Ruminantia (da ordem dos ungulados artiodáctilos). Essa subordem seriam os verdadeiros ruminantes , que seriam bovinos, ovinos, caprinos, cervídeos e jirafídeos . Os pseudorumiantes são outros ungulados com dedos com três câmaras em vez de quatro, por exemplo, hipopótamos e camelos.

Outros mamíferos herbívoros, como cavalos, rinocerontes ou coelhos, têm apenas um estômago e não são considerados ruminantes, mas têm um ceco intestinal dilatado, no qual o conteúdo também recircula para digestão progressiva.