A Terra possui um satélite natural, a Lua , e milhares de satélites artificiais lançados por humanos para diversos fins, principalmente para fins comerciais, de comunicação, militares e de pesquisa científica.

De acordo com dados atualizados de 2019, existem quase 5.000 satélites ao redor da Terra , dos quais apenas 2.062 estariam operacionais .

Junto com os satélites fora de uso, há um número crescente de objetos e partículas na órbita da Terra que são considerados lixo espacial . De acordo com as últimas estimativas da NASA, haveria mais de 23.000 objetos em órbita com um tamanho maior que 10 cm.

Número de satélites artificiais em órbita

O número exato de satélites em órbita varia de fonte para fonte, dependendo se todos os satélites são contabilizados ou apenas aqueles que permanecem operacionais.

De acordo com dados do Banco de Dados de Satélite UCS , existem 2.062 satélites atualmente operacionais em órbita (dados mais recentes em 31 de março de 2019).

O UNOOSA , sob a ONU, contabilizou um total de 4987 satélites ao redor da Terra no início de 2019, incluindo satélites em operação e em órbita, mas não utilizados.

Número de satélites por país

Dos 2.062 satélites operacionais registrados pelo banco de dados de satélites UCS, 901 pertencem aos Estados Unidos, 299 à China e 153 à Rússia , que seriam os três países com mais satélites operacionais em órbita.

Dos 901 satélites nos Estados Unidos, 38 são civis, 164 governamentais, 176 militares e 523 empresas privadas para fins comerciais .

Alguns satélites não pertencem a um único país, pois são operados por agências e empresas internacionais. Em 2018, havia até 145 satélites pertencentes a multinacionais em órbita .

Com os dados de 2018, o Japão tinha 75 satélites operacionais, o Reino Unido 54, o mesmo que Índia, Canadá 37, Alemanha 29, Espanha 17 e Argentina 14.

Os seguintes países têm pelo menos 10 satélites cada: Itália, Austrália, Indonésia, Brasil, Suécia, Argentina, Arábia Saudita e Coréia do Sul.

Sucata espacial e outros objetos em órbita

De acordo com o Orbital Debris Program da NASA, existem atualmente mais de 23.000 objetos na órbita da Terra com um tamanho superior a 10 cm . Cerca de 500 mil com um tamanho entre 1 e 10 cm.

O total de partículas em suspensão pode exceder 100 milhões se objetos maiores que 1 mm forem contados . Desse lixo, a maior parte pertence à agência espacial da ex-União Soviética, seguida dos Estados Unidos e da China.

A Agência Espacial Europeia (ESA) é a que produz menos lixo espacial.

Todas essas partículas orbitam em alta velocidade e representam um perigo para outros satélites se os atingirem.

O problema dos detritos espaciais é tal que a NASA, ESA e outras agências espaciais organizaram a Primeira Conferência Internacional sobre Detritos Espaciais . Será realizado entre 9 e 12 de dezembro de 2019 no Texas.

Número de satélites desde o início da Era Espacial

Uma das mais importantes agências dedicadas ao registro de satélites em órbita é a Space Surveillance Network (SSN) , coordenada pelo Comando Estratégico dos Estados Unidos .

O SSN foi fundado em 1957 após o lançamento do Sputnik 1 pela União Soviética em outubro daquele ano, o primeiro satélite artificial colocado em órbita e que marcou o início da Era Espacial .

Desde então, essa rede de observatórios registra todos os objetos feitos pelo homem com mais de 10 cm que orbitam a Terra e também mantém um registro dos detritos espaciais de cada país .

Colocar o Sputnik 1 em órbita fez com que os Estados Unidos não considerassem seu domínio tecnológico como garantido. A corrida espacial entre a União Soviética e os Estados Unidos terminaria com o lançamento da Apollo XI em 16 de julho de 1969, tornando-se a primeira viagem tripulada a chegar à Lua.

Com o avanço da tecnologia espacial, mais e mais satélites estão sendo colocados em órbita para fins militares, comerciais e científicos.

O custo de lançamento de um satélite caiu de bilhões de dólares para alguns milhões para satélites pequenos, ou dezenas de milhões para satélites mais pesados.

O número atual parece estar longe de seu máximo. Para os lançamentos das agências espaciais do governo, devemos adicionar os lançamentos privados. Na verdade, os satélites de empresas privadas superam os satélites de propriedade do governo.

As empresas S7 Sapce (Rússia) e SpaceX (EUA) são as maiores empresas privadas de lançamento. Juntos, eles colocam dezenas de satélites em órbita a cada ano para fins comerciais .

O maior satélite artificial atualmente na órbita da Terra é a Estação Espacial Internacional . Alguns satélites, chamados micro, nano ou picossatélites, podem ter até 10 cm de diâmetro e pesar pouco mais de 0,1 kg.

O satélite operacional mais antigo é o Vanguard 1 , lançado em 17 de março de 1958 . Foi também o primeiro objeto feito pelo homem a usar energia solar.