As células de qualquer tipo de organismo podem absorver substâncias e partículas de muitas maneiras diferentes. Por exemplo, eles podem ser absorvidos por difusão através da membrana citoplasmática ou por transporte ativo usando proteínas transportadoras.

Para a absorção de grandes moléculas, partículas e mesmo pequenas células, a difusão e o transporte através da membrana não são muito adequados. Para absorver esse tipo de partícula, as células recorrem à endocitose , tipo de absorção em que a célula engloba substâncias externas com projeções da membrana até que se forme uma vesícula que permanece no interior da célula. Seria o processo oposto de exocitose.

A fagocitose é um dos tipos mais importantes de endocitose, ao lado da pinocitose e da endocitose mediada por receptor. A principal característica da fagocitose é que a membrana citoplasmática envolve as partículas sólidas, enquanto na pinocitose um fluido é aprisionado no qual há partículas suspensas.

Fagócitos humanos

No corpo humano existem várias células que realizam a fagocitose, quase todas relacionadas à resposta imune . Os fagócitos seriam responsáveis por capturar e destruir partículas potencialmente nocivas, incluindo bactérias, vírus e seus restos mortais, bem como os restos de suas próprias células após apoptose ou morte celular programada.

As diferentes células fagocíticas são geralmente divididas em dois grandes grupos com base na eficácia da fagocitose e na especialização da célula nesta função:

  1. Fagócitos profissionais : neutrófilos, monócitos, macrófagos, células dendríticas e mastócitos.
  2. Fagócitos não profissionais : células epiteliais, células endoteliais, fibroblastos, células NK e grandes linfócitos de granulócitos.

1. Fagócitos profissionais

Os chamados fagócitos profissionais são células especializadas na função fagocitária . Todos eles são células do sistema imunológico .

Neutrófilos

Os neutrófilos, também chamados de linfócitos polimorfonucleares (PMNs), são um dos tipos mais importantes de fagócitos no sistema imunológico humano. Representa entre 60 e 70% dos leucócitos presentes na circulação sanguínea.

A principal função dos neutrófilos é a fagocitose de substâncias e corpos estranhos para sua destruição. As partículas fagocitadas permanecem dentro de uma vesícula chamada fagossoma. O fagossoma posteriormente se funde com outra vesícula, o lisossoma, que libera enzimas líticas para degradar a partícula fagocitada.

A atividade fagocítica dos neutrófilos é inespecífica, ou seja, faz parte da resposta imune inata e atua principalmente contra bactérias e fungos.

Monócitos e macrófagos

Monócitos e macrófagos são a mesma célula; macrófagos são monócitos que saem da corrente sanguínea e se estabelecem nos tecidos, onde passam por um processo de maturação que acaba por diferenciá-los dos monócitos circulantes.

Monócitos e macrófagos também são linfócitos, como neutrófilos, mas, ao contrário desses, não são granulócitos. Os macrófagos são as células fagocíticas por excelência no corpo humano e têm um papel muito importante no sistema imunológico como células apresentadoras de antígenos .

Quando os macrófagos engolfam um patógeno, além de destruí-lo, processam seus componentes. Algumas partes, os chamados antígenos, ficam expostas na membrana celular. Os linfócitos B são capazes de interagir com antígenos apresentados pelos macrófagos e produzir anticorpos mesmo sem ter contato direto com o patógeno, o que prepara o organismo para uma resposta imune específica mais rapidamente.

A colaboração entre macrófagos e linfócitos B é um dos pontos mais importantes de interação entre a resposta imune inespecífica e a resposta imune específica.

Células dendríticas

As células dendríticas são, como os macrófagos, células fagocíticas apresentadoras de antígenos, mas são especializadas para atuar em tecidos que estão em contato com o meio externo, como pele e mucosas.

Em alguns tecidos, as células dendríticas atingem um alto grau de especialização até se tornarem diferenciadas das células dendríticas de outros tecidos. É o caso da pele, onde as células dendríticas se especializam e formam as conhecidas células de Langerhans .

Uma das principais características das células dendríticas, e às quais devem seu nome, são a presença de dendritos, longas projeções da membrana citoplasmática que as ajudam a detectar e aprisionar bactérias e outros patógenos invasores.

Células dendríticas

Mastócitos

Os mastócitos, ou mastócitos, são linfócitos com capacidade fagocítica característica do tecido conjuntivo. Uma de suas principais funções é mediar a resposta inflamatória e a alérgica , e para isso possuem grandes quantidades de histamina e heparina armazenadas em grânulos em seu citoplasma. Além disso, desempenham um papel decisivo na reparação dos tecidos, na formação de novos vasos sanguíneos (angiogênese) e na linha de defesa da barreira hematoencefálica que protege o sistema nervoso central.

2. Fagócitos não profissionais

Os chamados fagócitos não profissionais são células que possuem capacidade fagocitária, mas que não são especializadas nesta função ou não é a sua função principal. Os fagócitos não profissionais têm uma capacidade fagocítica muito mais limitada, principalmente devido à ausência de receptores fagocíticos específicos, como as opsinas. Outra característica que os diferencia dos fagócitos profissionais é que eles não produzem espécies reativas de oxigênio durante a fagocitose.

As células fagocíticas não profissionais incluem células epiteliais da pele, células endoteliais dos vasos sanguíneos, fibroblastos do tecido conjuntivo, células NK e grandes linfócitos granulócitos presentes no sangue, linfa e nódulos linfáticos.